Protopterus dolloi (Pez pulmón africano)

Protopterus dolloi (Pez pulmón africano)

Nombre común: Pez pulmón africano. Protopterus dolloi.

Clasificación:
• Orden: Lepidosireniformes.
• Familia: Protopteridae.

Esta familia está muy emparentada con Lepidosirenidae, los peces pulmón sudamericanos, que pertenecen al mismo orden y de los que existe una sola especie (Lepidosiren paradoxa – Fitzinger, 1837), distribuida en gran parte de Sudamérica, desde la Guyana hasta Argentina. Ambas familias son consideras como auténticos fósiles vivientes, ya que constituyen un escalón evolutivo entre los peces y los anfibios.

La familia Proptopteridae está compuesta por varias especies, más alguna por describir:
• Protopterus aethiopicus aethiopicus – Heckel, 1851
• Protopterus aethiopicus congicus – Poll, 1961
• Protopterus aethiopicus mesmaekersi – Poll, 1961
• Protopterus amphibius (Peters, 1844)
• Protopterus dolloi – Boulenger, 1900
• Protopterus annectens annectens (Owen, 1839)
• Protopterus annectens brieni – Gray, 1850

Biotopo:
Prefieren aguas estancadas donde existe poca corriente, se les encuentra incluso en bancales de agua salobre.

Pueden sobrevivir con niveles muy bajos de oxígeno en su hábitat, por lo que su sistema branquial es muy reducido; a cambio poseen un sistema pulmonar (dos pulmones) carentes de bronquios.

Distribución:
Este de África, en particular Protopterus dolloi en Senegal, Nigeria y Gambia. Ogowe, Kouilou-Niari, curso bajo y medio del río Congo, sus afluentes y charcas relacionadas. También en el río Luali (Angola) y pequeños lagos y charcas en la República Democrática del Congo y Gabón; Protopterus aethiopicus aethiopicus en el Nilo, Lagos Albert, Edward, Victoria, Nabugabo, Tanganika, Kyoga y No; Protopterus amphibius desde Somalia hasta Kenia y delta del Zambesi; Protopterus annectens annectens en el Oeste de Africa: Senegal, Níger Gambia, Volta y Chad, aspi como en afluentes temporales del río Chari en Sudán, cuencas del Bandamá y Comoé en Costa de Marfil y algunos lechos fluviales en Sierra Leopja y Guinea. Protopterus aethiopicus congicus en Africa Central: Cuenca del río Congo, desde Lualaba hasta Kinshasa.

Forma:
La forma de este pez recuerda a la de una anguila, con un cuerpo alargado y de sección cilíndrica, agallas muy reducidas y unas aletas pélvicas más largas que en la especie sudamericana. Ojos pequeños y de color azul.

Aletas pélvicas y pectorales filamentosas, sin radios, escamas muy pequeñas. Cuenta con 85-99 escamas de forma longitudinal desde detrás de la cabeza hasta la parte superior de las aletas ventrales y de 47 a 55 pares de costillas.

Coloración:
Color gris o marrón-parduzco de fondo. Vermiculado de color más claro en los canales sensoriales del rostro (en la especie americana es al contrario). Los ejemplares jóvenes pueden tener puntos más oscuros enla aleta dorsal y en algunas partes del cuerpo, pero los pierden con la edad.

Tamaño:
Hasta 120 cm, con un peso de más de 20 kg.

Diferencias sexuales:
No se conocen.

Temperatura:
24º-29ºC.

Agua:
pH 7 a 8, GH 10-20ºd. No es excesivamente exigente con los parámetros del agua (no puede ser de otro modo con un pez que incluso tolera la ausencia de agua).

Acuario:
Como se puede deducir por el tamaño del pez, se necesitan acuarios muy grandes dedicados en exclusiva a esta especie, con una capa muy profunda de cieno en el fondo.

Alimentación:
Los peces pulmonados de esta familia son auténticos carnívoros depredadores que se alimentan de presas vivas. Sin embargo, aceptarán sin excesivos problemas cualquier comida sustanciosa como trozos de pescado o corazón de vacuno. En libertad se alimenta especialmente de crustáceos que habitan en el fondo de los ríos, así como moluscos y pequeños peces. Los juveniles se alimentan de larvas de insecto y caracoles, pero los adultos incluyen también en su dieta tallos herbáceos.

Comportamiento:
Animal de costumbres nocturnas y depredador.

Durante la época de sequía, en la que se secan casi por completo las charcas y lagos en los que habita, esta especie hace un agujero en el fango, a una profundidad de 30-50 cm, donde permanece doblado sobre si mismo, segrega una mucosa espesa que le protege de la deshidratación y sella la entrada con arcilla, dejando 2 ó 3 pequeños agujeros para permitir la aireación. Es capaz de sobrevivir durante meses enterrándose en esta cámara de fango húmedo y adoptando una posición de hibernación, durante la cual reduce al mínimo su metabolismo.

La especie africana, al contrario que la sudamericana, en ocasiones renuncia a enterrarse en esta cápsula y simplemente abandona la charca seca para arrastrarse por tierra firme hasta una nueva localización con agua. En aquellos lugares donde su hábitat no se seca, los machos siguen ocupándose de los alevines en los agujeros excavados, mientras que las hembras nadan en aguas abiertas. .

Reproducción:
Desconocida en acuario.

Cuando vuelve la época de las lluvias y su hábital recupera el agua, abandonan las “cápsulas” e inician el período reproductivo (si es que se ha secado el lecho, si no ha ocurrido así, construyen las cápsulas con fines únicamente reproductivos). Los adultos depositan restos vegetales en las cámaras, que son usadas ahora como nidos, forrándolos con materias vegetales. Son los machos los encargados de cuidar de las crías.

Los machos pueden incrementar el nivel de oxígeno dentro del nido gracias a los finos vasos sanguíneos de sus aletas pélvicas, que realizan una función opuesta a la de las branquias, liberando oxígeno procedente de la sangre al tiempo que toman dióxico carbónico (CO2).

Durante las primeras semanas de vida, los jóvenes peces pulmón respiran en el agua gracias a sus branquias externas, y es sólo cuando cumplen 7 semanas de vida cuando se desarrollan sus pulmones y las branquias externas desaparecen convirtiéndose en un sistema branquial interno y reducido.